Механизм чтения генетического кода напоминает работу магнитофона, причем информационная РНК действует как лента, на которой сделана магнитофонная запись, а рибосома - как звукоснимающая головка магнитофона.

Постепенно лента протягивается через рибосому, которая последовательно считывает информацию, записанную в виде кодонов (т. е. трех азотистых оснований нуклеотидов), добавляя после прочтения каждого кодона по одной аминокислоте к растущей полипептидной цепи.

Для того чтобы представить себе происходящие при этом процессы, вообразите, как соответствующие нужным аминокислотам транспортные РНК выстраиваются вдоль информационной РНК и связываются с ней благодаря избирательным контактам антикодонов с кодонами.

Соединение соседних аминокислот друг с другом пептидными связями ведет к образованию их линейной последовательности, соответствующей закодированному сообщению.

Однако, фактически, рибосома и информационная РНК в одно и то же время соединяются лишь с двумя транспортными РНК-Аминокислота, присоединенная к первой транспортной РНК затем освобождается и взаимодействует своей карбоксильной группой со свободной аминогруппой той аминокислоты, которая присоединена ко второй транспортной РНК.

Первая транспортная РНК теперь имеет возможность соскользнуть с информационной РНК, которая будет протягиваться через рибосому далее, передвигая вторую транспортную РНК со все еще присоединенным к ней серилаланином на место, которое занимала по отношению к рибосоме первая транспортная РНК. Благодаря этому соседний кодон получает возможность взаимодействовать с антикодоном транспортной РНК для следующей аминокислоты (т. е. валина) в синтезируемом полипептиде. Опять аминоацильный остаток, занимающий первое положение на рибосоме (серилаланин), будет присоединяться к свободной NH2rpynne соседней аминокислоты (валина) при участии вновь присоединенной транспортной РНК.

Таким образом, информационная РНК скользит через рибосому шаг за шагом, кодон за кодоном, тогда как пептидная цепь, все еще присоединенная к информационной РНК, растет в длину, присоединяя одну аминокислоту за другой. Когда запись генетической информации заканчивается, на что указывает один из терминирующих кодонов, полипептидная цепь освобождается и рибосома делится на две составляющие ее субъединицы, готовясь к восприятию следующей порции генетической информации.

На электронной микрофотографии работающие в клетке рибосомы можно узнать по тому, что они соединены с нитью информационной РНК-Фактически одна нить информационной РНК может считываться последовательно и одновременно многими рибосомами. Такое ожерелье из рибосом, расположенных на равных расстояниях друг от друга вдоль одной нити информационной РНК, называется полирибосомой или полисомой. Полисомами изобилуют растущие клетки.

Синтез белка в клетке требует затраты значительного количества энергии. Как было отмечено выше, энергия, необходимая для активации аминокислот, образующих белки, поставляется в виде макроэргического соединения фосфора (АТФ) и сохраняется в реакционноспособной ацильной связи с транспортной РНК.

Таков источник энергии, непосредственно используемой для образования пептидной связи в белках энергия необходима, кроме того, для обеспечения механических процессов, сопряженных с функцией рибосом, таких, как связывание приближающихся к рибосоме транспортных РНК и движение цепи вдоль информационной РНК. Тем метаболитом, от которого зависят эти процессы, является другое макроэргическое соединение - гуанозинтрифосфат (ГТФ).