НАСА занялось разработкой беспилотной миссии, в ходе которой намечается посетить крупный близлежащий астероид, захватить огромный фрагмент с его поверхности и даже перестроить такой образец на стабильную окололунную орбиту.

Как только это произойдет, астронавты приступят к исследованиям и вернутся с материалами для изучения в 2020-х. Эта Миссия по переносу фрагмента астероида (ARM – Asteroid Redirect Mission) – часть плана НАСА по продвижению современных технологий и сбору материалов в сфере непосредственного изучения космоса, необходимая для управляемой марсианской миссии в 2030-х. 

НАСА идентифицировало множество астероидов, которые могли бы быть выбраны для Миссии, и продолжает поиски подходящего. С момента объявления так называемой Астероидной инициативы в 2013, околоземная обсерватория НАСА успела зарегистрировать более чем 1000 новых близких к нам астероидов, открытых различными командами специалистов. Из них 4 могут стать хорошими кандидатами для Миссии. Ученые предвидят открытие намного большего количества подходящих объектов в следующие несколько лет. Прежде чем, НАСА примет решение о выборе астероида, рассмотрит их скорость, орбиту, размер и вращение. 

Упомянутая выше Астероидная инициатива, кроме того, включает Конкурс грантов, созданный, чтобы увеличить воздействие НАСА на обнаружение потенциально опасных астероидов с помощью нетрадиционных видов сотрудничества и партнерства. Конкурс также способствует поиску объектов для Миссии.

НАСА планировало запустить беспилотный космический корабль уже в конце этого десятилетия, но сейчас сроки отодвинуты на декабрь 2021 года. Фрагмент крупного астероида будет захвачен с помощью роботизированной руки. После того, как объект попадет на окололунную орбиту, астронавты на борту корабля Орион, отправившись с Космической системы запуска, будут исследовать его в середине 2020-х. 

Астероиды – это материя, оставшаяся еще со времен образования Солнечной системы. А астронавты возвратятся на Землю с колоссальным количеством образцов, число которых больше когда-либо доступных материалов для исследований в этой сфере. Они могут стать основой научных прорывов в области изучения формирования Солнечной системы и появления жизни на нашей планете. 

Миссия также продемонстрирует, как человечество способно обезопасить Землю, отклонив от неё опасные астероиды, если это понадобиться в будущем. НАСА выберет астероидную массу для образцов, размер и вес которой, если она сгорит в атмосфере, не смогут оказать вреда нашей планете. В дополнение, перенос части астероида на окололунную орбиту гарантирует, что ему не удастся упасть на Землю. 

Вероятно, наиболее важно, что эта Миссия проложит дорогу на Марс, обогащая опытом, весьма необходимым для пилотируемых полетов на Красную планету в 2030-х.г.

Чтобы более обширно ознакомиться с грядущим мероприятием, можно почитать «Как Миссия по переносу части астероида от НАСА поможет человечеству достигнуть Марса» («How NASA’s Asteroid Redirect Mission will help humans reach Mars»).