С помощью нового революционного двигателя полеты на Марс, как планируют учёные, продлятся две недели вместо полугода.
На днях в исследовательском центре NASA в Огайо ученые Мичиганского университета вместе с ВВС США и нацагенством по аэронавтике испытали новый ионный двигатель Х3.

Преимуществом этой разработки, по словам руководителя проекта Алека Галлимора, является ее мощность – более 100 кВт – и способность генерировать 5,4 ньютона тяги. До сих пор ни один плазменный двигатель не демонстрировал таких результатов. Поэтому космические корабли, оснащенные подобными двигателями, смогут рекордно быстро передвигаться в пространстве. Следовательно, путешествие на Красную планету, например, продлится две недели вместо двадцати четырех.

Следует ли из этого, что космическая отрасль – на пороге технической революции?

Ионный двигатель имеет особенность: он использует электрический ток (генерируемый солнечными батареями или газом) для вытеснения плазмы, благодаря чему образуется тяга. Если максимальная скорость ракет, оснащенных химическими двигателями, составляет 5 километров в секунду, то некоторые ионные двигатели дают возможность двигаться со скоростью до 40 километров в секунду. Корабли с такими двигателями могли бы долетать до Марса за две недели – на этапе, когда расстояние между нашими планетами будет минимальным, то есть меньше 60 миллионов километров. Кроме того, ионные двигатели компактны, и малый размер не сказывается на их мощности.
Еще одно преимущество ионных двигателей заключается в том, что они используют меньше топлива. Кстати, исследовательский зонд NASA «Dawn» (находящийся ныне на орбите карликовой планеты Церес) уже работает на ионном двигателе предыдущей модификации, на основе газа ксенона. Считают, что такие двигатели – первый шаг к межпланетным полетам.
Следовательно, термохимические двигатели, применяемые в настоящее время, постепенно отходят в прошлое?
По крайней мере в будущем, на этапе межпланетных миссий, они уже будут считаться неэффективными. Место жидких, термохимических двигателей займут разработки так называемого экзотического типа.
Например, с помощью фотонного ракетного двигателя корабль мог бы развить скорость, близкую к скорости света. И хотя фотонные двигатели пока считаются гипотетическими, то так называемый солнечный парус уже испытывают. Это устройство, заставляющее корабль двигаться под давлением солнечного света. Преимущество этой разработки очевидна: лучи Солнца – постоянный, надежный и бесплатный источник энергии.

Есть и импульсно-плазменные двигатели. Рабочее тело в приборе такого типа ускоряется, находясь в состоянии плазмы.
Одно из преимуществ импульсно-плазменных двигателей – их компактность, а следовательно и возможность применения на малогабаритных устройствах, например микроспутниках.
Космический аппарат с импульсно-плазменным двигателем будет способен развивать скорость уже не 4–5 километров в секунду, а 30–40 километров. Поэтому ракеты нового типа смогут достигать цель гораздо быстрее.